17 de Julio de 1790, muere Adam Smith

Adam Smith
Adam Smith

Adam Smith (1723-1790) fue un filósofo moral y pensador económico, considerado como el padre de la economía moderna.

El trabajo de Smith es a la vez una piedra angular en la historia de la filosofía moderna y una fuente importante de reformas políticas y económicas en los últimos dos siglos.

Smith nació de una madre viuda en la ciudad portuaria de Kirkcaldy en la costa este de Escocia. Su padre, un abogado, murió dos meses antes de que él naciera. Después de graduarse a la edad de 14 años en una de las mejores escuelas secundarias de Escocia, Smith ingresó en la Universidad de Glasgow y estudió con el influyente filósofo Francis Hutcheson.

Smith obtuvo una beca para el Balliol College, Oxford, donde pasó seis años estudiando Literatura Europea y donde desarrolló desprecio por la educación de élite.

Smith comenzó a ser reconocido públicamente en 1748, cuando comenzó una serie de conferencias en Edimburgo sobre retórica, bellas letras y jurisprudencia. Casi al mismo tiempo, conoció y comenzó una amistad de por vida con David Hume, quien también fue alumno de Hutcheson.

A la edad de 28 años, Smith se convirtió en profesor de retórica y filosofía moral en la Universidad de Glasgow. Sus conferencias formaron la base de “La teoría de los sentimientos morales” (1759), que fue muy bien recibida en Gran Bretaña y en todo el continente.

Smith viajó por Francia y Suiza, conociendo a d’Alembert, Voltaire, Rousseau, Helvétius, Morellet, Turgot, Quesnay y Benjamin Franklin. Aunque no criticaba a sus nuevos conocidos, Smith aparentemente estaba impresionado con Quesnay y otros “fisiócratas” franceses que atacaron la extravagancia de la nobleza y la intervención del gobierno en la economía como perjudiciales para la productividad agrícola y la prosperidad nacional.

Los viajes de Smith fueron útiles para escribir “La riqueza de las naciones”, un tratado sobre las causas de la prosperidad y el carácter de la vida comercial que se consideraba una base central para la economía moderna.

Comenzó a trabajar en ello cuando regresó a la casa de su madre en 1766, y se publicó una década después. El libro es un rico análisis de cómo el interés propio guía los procesos del mercado. Fue escrito no para los comerciantes, sino para los legisladores.

Smith buscó contribuir a la “ciencia de un estadista o legislador” argumentando que la “economía de mercado” se logra mejor con la “opulencia universal” o un aumento amplio del nivel de vida.

El creciente perfil público de Smith le aseguró un trabajo como comisionado de aduanas de Escocia, donde ayudó al gobierno a hacer cumplir las leyes contra el contrabando. Su última década fue consumida por su posición en el gobierno, aunque continuamente revisaba su “Teoría de los sentimientos morales” y consideraba cuestiones filosóficas.

En 1790, a la edad de 67 años, Smith murió en Edimburgo, después de haber vivido modestamente mientras donaba la mayor parte de su dinero a la caridad.

En su lecho de muerte, se quemaron sus papeles no publicados, excepto los que se convertirían en sus ensayos sobre temas filosóficos, publicados póstumamente en 1795. Nunca completó su gran trabajo sobre jurisprudencia del proyecto, que, creía, formaría un todo en su obra.

Junto con sus libros sobre política y moralidad, el mayor legado de Smith es su justificación moral para una sociedad comercial libre, demostrando que el consumidor individual en su centro es mucho mejor para aumentar la prosperidad general que el sistema mercantilista y proteccionista prevaleciente.

Sus escritos tuvieron un profundo impacto en generaciones de teóricos económicos, desde David Ricardo y Karl Marx en el siglo XIX hasta John Maynard Keynes y Milton Friedman en el siglo XX.

Su trabajo ayudó a sentar las bases morales y económicas de gran parte del mundo moderno.

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