La construcción del puente de Brooklyn 03-Enero-1870

Construcción puente de Brooklyn

De todos los avances de ingeniería en la década de 1800, el Puente de Brooklyn se destaca como quizás el más famoso y más notable. Necesitó más de una década para su construcción, costó la vida de su diseñador y fue criticado constantemente por los escépticos que predijeron que toda la estructura iba a colapsar en el East River de Nueva York.

Cuando se inauguró el 24 de mayo de 1883, el mundo tomó nota y todos los Estados Unidos lo celebraron.

El gran puente, con sus majestuosas torres de piedra y sus elegantes cables de acero, no es sólo un hermoso hito de la ciudad de Nueva York. También es una ruta muy confiable para muchos miles de pasajeros diarios.

John Roebling y su hijo Washington

John Roebling

John Roebling, un inmigrante de Alemania, no inventó el puente colgante, pero su trabajo en la construcción de puentes en los Estados Unidos lo convirtió en el constructor de puentes más destacado de los Estados Unidos a mediados del siglo XIX. Sus puentes sobre el río Allegheny en Pittsburgh (completado en 1860) y sobre el río Ohio en Cincinnati (completado en 1867) se consideraron logros notables.

Roebling comenzó a soñar con cruzar el East River entre Nueva York y Brooklyn (que en ese entonces eran dos ciudades separadas) desde 1857, cuando dibujó diseños para enormes torres que sostendrían los cables del puente.

La Guerra Civil dejó en suspenso estos planes, pero en 1867 la legislatura del estado de Nueva York estableció una compañía para construir un puente sobre el East River. Roebling fue elegido como su ingeniero jefe.

Justo cuando comenzaban las obras en el puente en el verano de 1869, se produjo una tragedia. John Roebling se lesionó gravemente el pie en un extraño accidente mientras vigilaba el lugar donde se construiría la torre de Brooklyn. No murió mucho después, y su hijo Washington Roebling, quien se había distinguido como oficial de la Unión en la Guerra Civil, se convirtió en el ingeniero jefe del proyecto del puente.

Desafíos encontrados en el puente de Brooklyn

Las conversaciones sobre cómo salvar el East River comenzaron en 1800, cuando los puentes grandes eran esencialmente sueños. Las ventajas de tener un vínculo conveniente entre las dos ciudades en crecimiento de Nueva York y Brooklyn eran obvias. Pero se pensó que la idea era imposible debido al ancho de la vía fluvial, que, a pesar de su nombre, no era realmente un río. El East River es en realidad un estuario de agua salada, propenso a las turbulencias y las condiciones de las mareas.

Para complicar aún más las cosas estaba el hecho de que el East River era una de las vías fluviales más concurridas del mundo. En cualquier momento navegaban cientos de embarcaciones de todos los tamaños. Cualquier puente que atravesara el agua tendría que permitir que los barcos pasaran por debajo, lo que significaba que un puente colgante muy alto era la única solución práctica.

Y el puente tendría que ser el puente más grande jamás construido, casi el doble de la longitud del famoso puente colgante Menai, que había anunciado la era de los grandes puentes colgantes cuando se abrió en 1826.

Materiales pioneros del puente de Brooklyn

Quizás la mayor innovación dictada por John Roebling fue el uso del acero en la construcción del puente. Los puentes colgantes anteriores habían sido construidos de hierro, pero el acero haría que el puente de Brooklyn fuera mucho más fuerte.

Para cavar los cimientos de las enormes torres de piedra del puente, se hundieron en el río enormes cajones de madera sin fondo. El aire comprimido fue bombeado en ellos, y los hombres adentro cavaban la arena y la roca en el fondo del río. Las torres de piedra se construyeron sobre estos cajones, que se hundieron más profundamente en el fondo del río.

El trabajo en los cajones fue extremadamente difícil, y los hombres que lo hacían, llamados “cerdos de arena”, corrieron grandes riesgos. Washington Roebling, que entró en los cajones para supervisar el trabajo, estuvo involucrado en un accidente y nunca se recuperó por completo.

Inválido después del accidente, Roebling se quedó en su casa en Brooklyn Heights. Su esposa Emily, quien se entrenó como ingeniera, llevaría sus instrucciones al sitio del puente todos los días. Así abundaron los rumores de que una mujer era secretamente el ingeniero jefe del puente.

Años de construcción y costos crecientes

Después de que los cajones se habían hundido hasta el fondo del río, se llenaron de cemento y la construcción de las torres de piedra continuó arriba. Cuando las torres alcanzaron su altura máxima, 278 pies sobre el nivel del mar, comenzaron los trabajos en los cuatro cables enormes que soportaban la carretera.

El giro de los cables entre las torres comenzó en el verano de 1877 y se terminó un año y cuatro meses después. Pero llevaría casi cinco años más suspender la carretera de los cables y tener el puente listo para el tráfico.

La construcción del puente siempre fue controvertida, y no sólo porque los escépticos pensaban que el diseño de Roebling no era seguro.

Hubo historias de recompensas políticas y corrupción, como rumores de bolsas llenas de dinero en efectivo a personajes como Boss Tweed, el líder de la máquina política conocida como Tammany Hall.

En un caso famoso, un fabricante de cable vendió material inferior a la compañía de puentes. El contratista a la sombra, J. Lloyd Haigh, escapó de la acusación. Pero el cable defectuoso que vendió todavía está en el puente, ya que no se pudo quitar una vez que se introdujo en los cables. Washington Roebling compensó su presencia, asegurando que el material inferior no afectara la resistencia del puente.

Para cuando se terminó en 1883, el puente había costado alrededor de 15 millones de dólares, más del doble de lo que John Roebling había estimado originalmente. Y aunque no se mantuvieron cifras oficiales sobre cuántos hombres murieron al construir el puente, se ha estimado razonablemente que entre 20 y 30 hombres perecieron en varios accidentes.

La gran inauguración

La gran inauguración del puente se llevó a cabo el 24 de mayo de 1883. Algunos residentes irlandeses de Nueva York se ofendieron porque el día era el cumpleaños de la reina Victoria, pero la mayor parte de la ciudad se presentó para celebrarlo.

El presidente Chester A. Arthur vino a la ciudad de Nueva York para el evento y dirigió a un grupo de dignatarios que cruzaron el puente. Las bandas militares tocaban, y los cañones en el Brooklyn Navy Yard tocaban saludos.

Varios oradores alabaron el puente, calificándolo de “Maravilla de la ciencia” y alabando su contribución anticipada al comercio. El puente se convirtió en un símbolo instantáneo de la época.

Más de 125 años después de su finalización, el puente todavía funciona todos los días como una ruta vital para los pasajeros de Nueva York. Y mientras que las estructuras de la calzada se han cambiado para acomodar automóviles, la pasarela peatonal sigue siendo una atracción popular para paseantes, turistas y curiosos.

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