La verdadera historia del Dodo

Reconstrucción de un dodo (Colección del museo de Naturkunde de Berlín)

El Dodo era un pájaro gordo y no volador, despistado y torpe.

Cuando los holandeses colonizaron la pequeña isla del dodo a fines del siglo XVI, la rareza terrenal se dirigió directamente a los brazos de los hambrientos marineros y colonos.

Menos de 100 años después, se extinguió.

Al menos, así es como suele ser la historia. Sólo hay un pequeño problema con este relato de extinción: es casi totalmente falso.

En los últimos años, los estudios anatómicos y ecológicos han arrojado nueva luz sobre el Dodo y su historia, redimiendo la mala reputación del ave.

“El dodo siempre ha sido considerado como un animal cómico … tan ridículo que estaba destinado a extinguirse, lo que no es el caso”, dice Julian Hume, paleontólogo aviar del Museo de Historia Natural de Londres. “Esta ave estaba perfectamente adaptada a su entorno”.

Los orígenes del dodo, que pertenece a la familia de las palomas, sigue siendo un misterio.

Hace aproximadamente 8 millones de años, la pequeña isla volcánica de Mauricio se formó en el Océano Índico. No mucho después, según creen los científicos, los antepasados ​​del dodo llegaron a la isla. Eventualmente evolucionaron a gigantes y perdieron su capacidad de volar.

El primer registro publicado del ave data de 1599, un año después de que los holandeses reclamaran Mauricio, convirtiendo la isla en un puerto de escala y, más tarde, un asentamiento. En algún momento durante la segunda mitad del siglo XVII, se desconoce la fecha exacta, el último dodo tomó su último aliento.

En ese momento, el concepto de extinción, la noción de que una especie entera podría desaparecer sin posibilidad de retorno, aún no se había desarrollado, ni tenía técnicas avanzadas de taxidermia, y pocos especímenes de dodo sobrevivieron.

La escasez de evidencia física, combinada con descripciones poco confiables e ilustraciones fantasiosas de las aves, permitió que los mitos y los conceptos erróneos echaran raíces.

Cuando los científicos examinaron las alas del dodo, encontraron pronunciados golpes, crestas y depresiones donde los músculos se habrían adherido a los huesos.

Estas impresiones musculares bien definidas sugieren que las alas del dodo no estaban marchitas, apéndices sin valor, sino en uso activo. Una posibilidad es que las aves usen sus alas para mantener el equilibrio, especialmente cuando se mueven rápidamente, lo que sugiere que los colonos holandeses, de los que hablamos al principio, no tuvieran facilidad en cazarlos. “Es como caminar sobre una cuerda floja: ser capaz de agitar estas alas, ser capaz de estirarlas, te da cierta capacidad para mejorar el equilibrio”, dijo uno de los especialistas.

Mientras los anteriores estaban estudiando el esqueleto del dodo, otros científicos estaban tratando de darle sentido a la mente del dodo. El equipo de investigación, con sede en el Museo Americano de Historia Natural, usó tomografías computarizadas de un cráneo de dodo para crear modelos virtuales tridimensionales del cerebro del ave extinta.

Los científicos también crearon modelos cerebrales similares para ocho especies estrechamente relacionadas, entre ellas varios tipos de palomas modernas y el solitario Rodrigues, otra ave extinta que volaba en una isla cerca de Mauricio. El dodo y el solitario, informaron los investigadores en febrero, ambos tenían bulbos olfativos agrandados, lo que es inusual para las aves.

El hallazgo sugiere que el dodo pudo haber tenido un mayor sentido del olfato, una adaptación que podría haberlo ayudado a oler frutas maduras y otros alimentos en la espesa vegetación de la isla.

Aunque las causas exactas de la desaparición del dodo no están claras, hay poca evidencia de que fueron cazados hasta la extinción. Las excavaciones de Fort Frederik Hendrik, que albergaban a colonos holandeses entre 1638 y 1710, sugieren que los colonos se alimentaban principalmente de ganado que traían a la isla, así como peces locales.

Los diarios de marineros holandeses revelan que los dodos se comían al menos ocasionalmente, pero Rijsdijk y Hume dicen que es poco probable que el grupo relativamente pequeño de colonos en la isla, 250 personas en la cima y muchas veces menos, los haya devorado a todos, especialmente dado el grosor de los bosques de la isla y la dificultad de su terreno.

La evolución no es una marcha inexorable hacia el progreso y la extinción no es un juicio de valor. Los animales, incluso los animales fuertes, rápidos e inteligentes, se extinguen por todo tipo de razones: asesinados por el cambio climático, la destrucción del hábitat, la explotación humana o solo un poco de mala suerte del tamaño de un asteroide.

Estadísticamente, está casi garantizado. Los científicos han estimado que más del 99 por ciento de todas las especies que han existido en el planeta ahora están extintas. Durante milenios, el dodo fue un superviviente, resistente a los desafíos ambientales extremos.

Y luego, en un instante, se fue.

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